Secreta startup de Seattle Picnic revela robô para fazer pizza

Depois de três anos trabalhando silenciosamente em um sistema robótico de alimentos, a startup Picnic de Seattle emergiu do modo furtivo com um sistema que monta pizzas personalizadas com pouca intervenção humana.

O Picnic – anteriormente conhecido como Otto Robotics e Vivid Robotics – é o mais recente participante de uma coorte de startups e gigantes do setor que tentam encontrar maneiras de automatizar cozinhas de restaurantes diante de margens escassas e escassez de mão-de-obra. E sua jornada aqui não foi fácil.

CEO do piquenique Clayton Wood. (Foto do piquenique)

“Comida é difícil. É altamente variável ”, disse Clayton Wood, CEO da Picnic . “Aprendemos muito sobre ciência de alimentos no processo de desenvolvimento do sistema”.

O piquenique me convidou para ir à sua sede no bairro de Interbay, em Seattle, na semana passada, para ter a chance de arrumar tortas com seu secreto robô de pizza.

Andando até o sistema, fiquei surpreso com o quão despretensioso parecia. A plataforma da Picnic não possuía o machismo industrial de uma linha Vulcan. Em vez disso, parecia um iPhone branco, do tamanho de uma cozinha.

Apesar do exterior simples, os componentes eram fascinantes – desde o molho saindo de um bico até a cachoeira de queijo em cubos e calabresa fatiada individualmente.

A plataforma do Picnic monta até 300 pizzas de 12 polegadas por hora, muito mais rápido do que a maioria dos restaurantes seria capaz de fazer a massa, assar e servir as pizzas. Essa velocidade é útil em locais onde um grande número de pedidos ocorre durante uma corrida, como em um estádio ou em grandes lanchonetes. Também é compacto o suficiente para, teoricamente, ser instalado em um caminhão de alimentos.

As máquinas produzem pizzas congeladas há anos, mas o robô do Picnic é diferente em alguns aspectos. É pequeno o suficiente para caber na maioria das cozinhas de restaurantes, as receitas podem ser facilmente ajustadas para se adequar aos caprichos dos restaurantes e – o mais importante – os ingredientes são frescos.

Existem também alguns detalhes que podem impedir as pizzas do Picnic de provar, como se um robô as fizesse. Para iniciantes, a preparação da massa, a confecção do molho e o assado – a verdadeira arte da pizza – são deixados nas mãos capazes de cinco dedos das pessoas. O robô também é altamente personalizável, composto por uma série de módulos que distribuem as coberturas que você deseja na ordem que você escolher.

Uma vez que um pedido de pizza é feito, ele entra em uma fila digital na plataforma, que começa a fazer a torta assim que a massa é colocada no lugar. O robô possui um sistema de visão que permite fazer ajustes se a torta estiver levemente descentralizada. Também está conectado à Internet e envia dados de volta ao Picnic para que o sistema possa aprender com os erros.

O produto acabado. (Foto GeekWire)

O modelo de negócios da Picnic é essencialmente uma pizza como serviço. Os proprietários de restaurantes pagam uma taxa regular em troca do sistema e da manutenção contínua, além de atualizações de software e hardware. A startup foi lançada no Centerplate, fornecedor no estádio de beisebol T-Mobile Park do Seattle Mariners, além do Zaucer, um restaurante em Redmond, Washington.

“As pessoas estão se acostumando à idéia de não possuir tecnologia, porque percebem que é algo que muda rapidamente. Eles não querem comprar um grande investimento e ficar obsoleto em três anos ”, disse Wood. Os planos de preços do Picnic, que dependem do volume de pizza produzido, são projetados para atingir os custos trabalhistas e de resíduos que as empresas podem evitar com o sistema ou abaixo dele.

A startup mudou de nome duas vezes desde que entrou no radar da GeekWire. O piquenique começou como Otto Robotics, o que causou alguma confusão com o outro Otto , uma startup de carros autônomos, e depois foi com a Vivid Robotics.

O piquenique também mudou os CEOs. Foi fundada e liderada por Garett Ochs , um engenheiro mecânico que deixou um emprego na Oculus VR para iniciar o que mais tarde se tornaria Picnic. Ochs renunciou no ano passado, e Wood assumiu o cargo principal.

Wood começou sua carreira na Honeywell no final dos anos 90, antes de assumir várias posições de liderança em startups, incluindo Naverus, WebJunction, Planetary Power e IUNU. Ele também é ex-CEO da Synapse Product Development.

A Draper Associates e o co-fundador da Microsoft, Paul Allen, Vulcan Capital, financiaram a rodada de sementes da empresa. Wood se recusou a discutir os financiamentos ou investidores mais recentes da Picnic. A empresa levantou US $ 8,77 milhões até o momento, segundo dados do PitchBook.

Os chefs robóticos ainda não se tornaram populares, mas o Little Caesar’s tem uma patente para um robô que fabrica pizza. E a Domino’s está automatizando muitos de seus processos, incluindo um piloto para entrega de pizza sem motorista e um sistema experimental de entrega de drones . A Zume, com sede em São Francisco, levantou US $ 445 milhões com o apoio da SoftBank para criar um sistema de robô de pizza e outras infraestruturas de robótica para restaurantes.

A boa notícia para o Picnic é que pode haver espaço para várias empresas americanas, onde as pessoas gastam US $ 46 bilhões anualmente em pizzarias. Mais adiante, a startup quer usar o mesmo sistema para montar saladas, tigelas e sanduíches.

“O potencial da tecnologia da Picnic é abrangente para as indústrias de pizza e outros alimentos”, disse Kati Fritz-Jung, ex-executivo do Little Caesars que atua como consultor da Picnic. “Inovações como essa mudarão a maneira como abordamos o atendimento ao cliente, a qualidade do produto, os custos operacionais e a satisfação geral do consumidor”.

O sistema robótico de pizza do Picnic é composto por uma série de componentes modulares que podem ser personalizados para cada restaurante. (Foto do piquenique)

Não tenho orgulho de proteger quando se trata da minha capacidade de fazer pizza, mas assistir os vários módulos do Picnic colocar queijo e fatiar pepperoni fresco me faz sentir uma pontada de simpatia por Garry Kasparov, o primeiro campeão mundial de xadrez a perder para um computador em um torneio. O robô do Picnic é mais rápido e mais capaz do que qualquer funcionário de serviço de comida de nível básico poderia esperar ser.

Talvez seja uma coisa boa, já que pode ser difícil encontrar trabalhadores em serviços de alimentação. Mais de um terço dos proprietários de restaurantes está tendo problemas para preencher empregos , principalmente na cozinha, de acordo com a Associação Nacional de Restaurantes. E mais de 80% dos trabalhadores mudam de emprego a cada ano, exigindo que os empregadores treinem constantemente recrutas. O aumento dos custos de mão-de-obra também está afetando os resultados dos proprietários de restaurantes.

“O Picnic poderia ajudar nossa equipe existente a trabalhar com mais eficiência, permitindo que eles dobrassem ou triplicassem sua carga de atendimento ao cliente sem afetar negativamente o fluxo de trabalho”, disse Aaron Roberts, co-fundador da Zaucer. “Nossos funcionários sentem que isso os ajudará nos momentos difíceis.”

Meu único trabalho era colocar a massa em uma extremidade e transferi-la para um forno na outra. Mesmo assim, fiquei para trás depois de apenas três tortas. A experiência pareceu o episódio de I Love Lucy com Lucy e Ethel na fábrica de doces.

Em apenas alguns minutos, tivemos várias pizzas quentes prontas para comer. Estávamos usando massa congelada e um forno elétrico para a demonstração, então minhas expectativas eram baixas. E enquanto as pizzas que eu fiz não eram memoráveis, eu não poderia culpar a máquina: o robô entregava coberturas com sabor fresco e meticulosamente arranjadas.

Fonte: Hacker News