Quase todos os cientistas que usaram camundongos ou ratos para estudar depressão estão familiarizados com o teste de natação forçada. O animal é jogado em um tanque de água enquanto os pesquisadores observam para ver quanto tempo ele tenta se manter à tona. Em teoria, um roedor deprimido vai desistir mais rapidamente do que um feliz – uma suposição que orientou décadas de pesquisas sobre antidepressivos e modificações genéticas destinadas a induzir depressão em camundongos de laboratório.

Mas os pesquisadores de saúde mental se tornaram cada vez mais céticos nos últimos anos sobre se o teste de natação forçada é um bom modelo para a depressão nas pessoas . Não está claro se os camundongos param de nadar porque estão desanimados ou porque aprenderam que um técnico de laboratório irá retirá-los do tanque quando eles pararem de se mover. Fatores como a temperatura da água também parecem afetar os resultados.

“Não sabemos como é a depressão em um rato”, diz Eric Nestler, neurocientista da Escola de Medicina Icahn, em Mount Sinai, na cidade de Nova York.

Agora, o grupo de direitos dos animais Pessoas pelo Tratamento Ético dos Animais (PETA) está entrando na briga. O grupo quer que o Instituto Nacional de Saúde Mental dos EUA (NIMH) em Bethesda, Maryland, pare de apoiar o uso do teste de natação forçada e avaliações comportamentais semelhantes feitas por seus funcionários e beneficiários do subsídio. Os testes “criam medo intenso, ansiedade, terror e depressão em pequenos animais” sem fornecer dados úteis, disse a PETA em uma carta à agência em 12 de julho.

O grupo de direitos animais também destacou o diretor do NIMH, Joshua Gordon, por usar o teste de natação forçada no início dos anos 2000, quando ele era pesquisador da Universidade de Columbia, em Nova York.

“O Instituto Nacional de Saúde Mental tem, há algum tempo, desencorajado o uso de certos testes comportamentais, incluindo o teste de natação forçada e suspensão da cauda, ​​como modelos de depressão”, disse Gordon em um comunicado à Nature . “Embora nenhum teste em animais possa capturar a complexidade completa de um distúrbio humano, esses testes, em particular, são reconhecidos por muitos cientistas como tendo especificidade mecanicista suficiente para ser de uso geral no esclarecimento dos mecanismos neurobiológicos subjacentes à depressão humana.”

Mas Gordon disse que os testes ainda são “cruciais” para algumas questões científicas específicas, e que o NIMH continuará a financiar esses estudos.

Embora cientistas insistam que testes comportamentais que causam estresse em animais são necessários para o desenvolvimento de tratamentos humanos, a campanha PETA se encaixa com a crescente preocupação dos cientistas com a qualidade dos dados produzidos por testes de natação forçada, diz Hanno Würbel, biólogo comportamental da Universidade de Berna. “O ponto é que os cientistas não devem mais usar esses testes”, diz ele. “Na minha opinião, é apenas ciência ruim.”

Afundar ou nadar

Os cientistas desenvolveram o teste de natação forçada na década de 1970. Uma de suas primeiras aplicações foi estudar a eficácia de drogas conhecidas como inibidores seletivos da recaptação da serotonina (ISRSs) – uma classe de antidepressivos que inclui o Prozac (fluoxetina). Camundongos e ratos que receberam SSRIs nadaram por períodos mais longos do que os animais que não receberam.

A popularidade do teste cresceu no início dos anos 2000, quando os cientistas começaram a modificar os genomas de camundongos para imitar as mutações ligadas à depressão nas pessoas. Muitos desses pesquisadores adotaram o teste de natação forçada como uma maneira “rápida e suja” de avaliar sua capacidade de induzir depressão, mesmo que não tenha sido projetado para esse fim, diz Trevor Robbins, neurocientista da Universidade de Cambridge, no Reino Unido.

Em 2015, pesquisadores em saúde mental publicaram uma média de um papel por dia que usou o procedimento, de acordo com uma análise feita por pesquisadores da Universidade de Leiden, na Holanda 1 . No entanto, o histórico do teste de natação é misto. Ele previu com precisão se diferentes SSRIs são tratamentos eficazes para depressão, mas produz resultados inconsistentes quando usado com outros tipos de antidepressivos.

E alguns aspectos dos resultados SSRI são intrigantes. Os camundongos que recebem as drogas apresentam mudanças mensuráveis ​​de comportamento durante os testes de natação que começam um dia após o tratamento, enquanto nos indivíduos que usam ISRSs geralmente levam semanas ou meses para reduzir os sintomas da depressão.

Devido em parte às preocupações com a precisão do teste de nado forçado, grandes empresas farmacêuticas como Roche, Janssen e AbbVie abandonaram o procedimento nos últimos anos.

Balançando ao longo

Muitos pesquisadores se sentem obrigados a usar o teste, diz Ron de Kloet, neuroendocrinologista do Leiden University Medical Center e co-autor do estudo de 2015. “As pessoas recebem suas bolsas com base nesse teste, escrevem artigos com base no teste, fazem carreiras”, diz ele. “É uma cultura que se mantém viva, embora a maioria deles admita que os testes não estão mostrando o que eles devem fazer.”

Todd Gould, neurobiólogo da Escola de Medicina da Universidade de Maryland, em Baltimore, reconhece o histórico ruim do teste de natação forçada. Mas ele diz que o procedimento mostrou-se útil para sua pesquisa sobre se o fármaco partido cetamina e substâncias relacionadas são antidepressivos eficazes 2 .

Gould acha irônico que um grupo de defesa dos direitos dos animais esteja atacando o NIMH, porque Gordon e vários de seus antecessores foram francos defensores do desenvolvimento de medidas biológicas objetivas de depressão e outros distúrbios de saúde mental. Em termos práticos, isso significa procurar alternativas para muitos testes em animais. Talvez sem surpresa, Gould diz que os revisores do NIMH tendem a empurrar de volta contra propostas que incluíram testes de natação forçada.

A agência disse à Nature que ela exige que os solicitantes do subsídio forneçam justificativa por usar animais em pesquisas, e que seu sistema de revisão “avalia essas descrições com muito rigor para determinar se o uso do animal proposto é apropriado e justificado”.

Emily Trunnell, pesquisadora associada do Departamento de Investigações de Laboratórios da PETA em Norfolk, Virgínia, diz que o grupo decidiu atacar o NIMH por causa da proeminência da agência na pesquisa em saúde mental. “Acreditamos que, se o NIMH tomasse uma posição, isso estabeleceria um forte precedente”, diz ela.

Ela argumenta que as tecnologias emergentes, como “minicérebros” cultivadas a partir de células-tronco humanas, poderiam eliminar a necessidade de usar roedores em estudos de depressão. Os pesquisadores já estão usando esses aglomerados de tecido humano para estudar a genética e a fiação cerebral que estão na base de vários transtornos mentais 3 .

Mas alguns cientistas dizem que o melhor substituto para o teste de nado forçado pode ser testes mais sofisticados que envolvam roedores ou outros animais. Robbins diz que uma abordagem poderia incluir o desenvolvimento de testes em animais que medem com precisão os sintomas específicos da depressão, como a falta de interesse em um alimento favorito.

E Nestler afirma que a modelagem de sinais individuais de depressão pode produzir dados melhores do que tentativas de imitar toda a complexidade do distúrbio humano em animais. Os sintomas e a genética subjacente da depressão parecem variar muito entre as pessoas, e os mesmos tratamentos não funcionam para todos.

“Sabemos que a depressão humana não é uma doença”, diz ele.

Fonte: nature.com