Novos usos de células-tronco e impressão 3-D podem tornar a calvície obsoleta (para os ricos).

Nos túneis de Nova York, os passageiros se espremem em trens pesados ​​e tentam não fazer contato visual com as pessoas cujos corpos suados são pressionados contra os deles. Enquanto se entregam à vontade da autoridade de trânsito, seus olhos vagam para cima para encontrar uma improvável promessa de controle: muitos carros estão cheios de anúncios que dizem que “Balding agora é opcional”. Esses anúncios mostram homens em vários estados de entusiasmo. Todos os homens têm cabelo – e não simplesmente os tufos errantes que apareceram durante anos em infomerciais para “restauração capilar”. Não, esse cabelo vem na forma de coiffins leoninos grossos.

Os anúncios são para uma empresa chamada Hims, um vendedor online das drogas finasterida e minoxidil (conhecido pelos nomes comerciais Propecia e Rogaine). A cópia de marketing implica que houve algum tipo de avanço na ciência da perda de cabelo. Mas Propecia e Rogaine estão disponíveis há décadas. Eles se mostraram modestamente eficazes em retardar a perda de cabelo, mas não podem preveni-lo ou revertê-lo totalmente. Mesmo para pessoas que podem pagar US $ 44 por mês pelo pacote de medicamentos para perda de cabelo da empresa, a calvície ainda não é “opcional”.

A fisiologia da calvície há muito incomoda até mesmo os cientistas mais empreendedores. Apesar de uma rara confluência de forças comerciais e interesse científico, gerar novos cabelos permanece fora do reino do possível. Isso pode estar mudando – e não devido à nova embalagem dos mesmos remédios antigos. Recentemente, uma série de publicações científicas explorou avanços que envolvem pesquisa com células-tronco e impressão em 3-D, com o objetivo de clonar o cabelo real de uma pessoa e, em seguida, inseri-lo em seu couro cabeludo – em enormes quantidades ilimitadas.

“Há muito tempo, estamos dizendo que isso é daqui a 10 anos”, diz Robert Bernstein, dermatologista de Manhattan especializado em transplante de cabelo. “Mas agora, na verdade, pode ser menos.”

De todas as partes do corpo para criar em um laboratório, o cabelo pode parecer o mais simples. É um filamento de filamentos de proteínas em volta um do outro. O cabelo não precisa funcionar como um fígado ou cérebro; só tem que sentar e crescer e não cair.

Mas o cabelo é muito mais complexo do que muitos pesquisadores esperavam inicialmente. Para produzir um fio único e resistente, o corpo depende de milhares de células-tronco chamadas papilas dérmicas na base de cada folículo piloso. O couro cabeludo humano contém cerca de 100.000 folículos pilosos, mas sua expectativa de vida é limitada: como as papilas dérmicas desaparecem com o tempo, os folículos “se miniaturizam” e se tornam dormentes. (Desta forma, a cabeça de uma pessoa careca ainda tem cabelo, tecnicamente, mas apenas em fios finos que são o resultado de folículos latentes com apenas algumas centenas de papilas dérmicas.)

Quando um folículo piloso fica inativo, não pode ser restaurado. Portanto, todos os anúncios de “restauração” de cabelo que você possa ver são, na verdade, anúncios de transplante cirúrgico de folículos capilares – levando o cabelo de uma parte do couro cabeludo e movendo-o para outra. O procedimento pode custar cerca de US $ 10.000, e seus resultados são limitados por quantos folículos pilosos vitais a pessoa tem disponível para se movimentar.

Médicos em algumas partes do mundo movem os pêlos do corpo de uma pessoa (costas ou axilas) para a cabeça, mas a maioria dos cirurgiões concorda que o resultado estético não é agradável. É concebível que uma pessoa possa ter o cabelo de outra pessoa na cabeça, mas isso exigiria um olho cego para a ética que proíbe a compra de órgãos humanos.

A resposta, então, está em gerar novos cabelos. Esta ciência está progredindo ao lado da criação de outras estruturas corporais no que é conhecido como terapia celular, uma área promissora da medicina na qual as terapias são derivadas das próprias células-tronco de uma pessoa. Células pancreáticas poderiam substituir aquelas que pararam de produzir insulina em pessoas com diabetes tipo 1. Células imunológicas poderiam ser usadas para atacar tumores. As células nervosas poderiam ser usadas para reparar lesões na medula espinhal. E, claro, os folículos capilares poderiam ser usados ​​para cobrir a pele sem pêlos. O uso de células do corpo de uma pessoa minimiza o risco de que o sistema imunológico rejeite os transplantes capilares (como aconteceu com o Dr. Tobias Fünke da Arrested Development ).

O objetivo final entre os cientistas é criar “fazendas de cabelo”, como o empresário Geoff Hamilton e outros dizem. Hamilton é o CEO da Stemson Therapeutics, uma empresa iniciante de San Diego que está trabalhando na clonagem de folículos pilosos. Envolve o crescimento de pêlos de células-tronco – não fetais, mas células-tronco derivadas da própria pele ou sangue de uma pessoa – e a implantação de folículos pilosos ricos em papilas dérmicas no espaço em torno dos folículos velhos, encolhidos e adormecidos.

No mês passado, na reunião anual da Sociedade Internacional para Pesquisa de Células-Tronco, Hamilton contou com sucesso o transplante de folículos capilares humanos em camundongos. Imagens que ele compartilhou comigo mostraram um pequeno tufo de cabelo de boneca saindo das costas de um camundongo – um grito distante das crinas luminosas no metrô.

Cabelo humano criado a partir de células-tronco, crescendo após ser transplantado em um rato (Sanford Burnham Prebys)

Esses resultados não são necessariamente duradouros. “Quando você tenta clonar células ciliadas, com o tempo eles se desdiferenciam e param de produzir o cabelo”, diz Bernstein. “Por muito tempo, ninguém conseguiu descobrir o porquê.” Mas os pesquisadores gradualmente resolveram o problema. Nos últimos anos, eles notaram que as células se espalham quando são cultivadas; a estrutura folicular essencialmente se derrete. “A epifania foi que, se você pode manter as células juntas em sua forma de lágrima para que eles continuem a sinalizar uns aos outros, eles continuam a crescer em folículos pilosos”, diz Bernstein.

A forma do folículo também é necessária apenas para manter os pêlos crescendo na mesma direção. O colega de Hamilton, Alexey Terskikh, aprendeu isso há alguns anos, quando seu laboratório clonou folículos capilares humanos e os transplantou para camundongos – apenas para que muitos dos cabelos crescessem para o interior ou para os lados. Aqueles que brotaram através da pele saíram em todos os ângulos diferentes. “Simplesmente colocar o folículo na pele significa muitos pêlos encravados e muitas direções estranhas”, diz Hamilton. Mesmo pequenas diferenças no ângulo fazem com que o cabelo pareça pouco natural.

Esta descoberta lançou uma corrida armamentista global para gerar folículos capilares sustentáveis ​​que manterão sua forma. Na reunião do mês passado, o grupo de Hamilton propôs uma solução. Envolve um andaime sintético, que Hamilton descreverá apenas como proprietário. O andaime seria implantado em torno do folículo clonado para direcionar o crescimento do cabelo. A Stemson Therapeutics firmou recentemente uma parceria com a gigante farmacêutica Allergan para desenvolver este andaime para cabelos clonados, e Hamilton diz que espera iniciar um teste clínico em humanos em cerca de um ano e meio.

Enquanto isso, Angela Christiano, professora de genética e dermatologia da Universidade de Columbia, usou a impressão 3D para gerar um molde de gelatina que mantém o folículo e as papilas dérmicas no lugar, ao se diferenciarem em cabelo. Christiano relatou os resultados na revista Nature Communications em dezembro passado, escrevendo que a capacidade de regenerar um cabelo inteiro a partir de células humanas cultivadas “terá um impacto transformador no tratamento médico de diferentes tipos de alopecia, bem como feridas crônicas”.

Christiano, que tem um distúrbio auto-imune que fez com que seu corpo atacasse as células ciliadas em sua cabeça, observa que apesar de muita atenção à perda de cabelo ser paga aos homens, cerca de 30 milhões de mulheres nos Estados Unidos sofrem queda de cabelo.

Bernstein acredita que a ideia de um guia sintético biodegradável é a abordagem mais promissora por aí. “É um grande avanço”, diz ele. “Há muitos outros fatores que precisam ser resolvidos, mas isso certamente é realmente estimulante.”

Pelo menos para as pessoas que podem pagar. Uma cabeleira há muito está entre as poucas coisas que o dinheiro não pode comprar – um sistema além do controle de ricos e pobres. A criação de novos cabelos para uma pessoa, o folículo pelo folículo, em andaimes impressos 3-D sob medida, é exorbitantemente cara. Embora, à medida que a tecnologia se desenvolve, os custos diminuam, a regeneração capilar provavelmente não será amplamente acessível. Até mesmo um país rico como os EUA luta para fornecer assistência médica básica a dezenas de milhões de cidadãos. Calvície poderia se tornar “opcional”, mas apenas para as pessoas com meios para fazê-lo.