A África está construindo uma indústria de IA

Os pesquisadores querem abrir seu próprio caminho. Mas a crescente indústria ainda depende de gigantes da tecnologia como Google e Microsoft.

final de agosto, à sombra de uma pimenteira em Nairobi, Quênia, centenas de pesquisadores de IA fofocavam sobre seus algoritmos. Alguns estavam diante de cartazes, que rodeavam as raízes extensas da árvore, descrevendo sistemas de aprendizado de máquina que prometiam prever tudo, desde a nutrição do solo, se um pequeno agricultor pagaria um empréstimo ou como um carro autônomo poderia navegar pelo local. ruas movimentadas do Cairo.

Nos últimos três anos, acadêmicos e pesquisadores da indústria de todo o continente africano começaram a esboçar o futuro de sua própria indústria de IA em uma conferência chamada Deep Learning Indaba . A conferência reúne centenas de pesquisadores de mais de 40 países africanos para apresentar seu trabalho e discutir tudo, desde processamento de linguagem natural até ética em IA.

Fundada em 2017, a Indaba é uma resposta direta às conferências acadêmicas ocidentais, que geralmente são difíceis de acessar para pesquisadores de partes distantes do mundo. Tomemos, por exemplo, a Conferência sobre Sistemas de Processamento de Informação Neural, a reunião mais conhecida dedicada às redes neurais artificiais. O NeurIPS – originalmente chamado de NIPS até que a comunidade solicitasse predominantemente um acrônimo menos orientado para os mamilos – já havia sido realizado em resorts distantes e caros. É um tipo de férias para pesquisadores que podem pagar. Em 2006 e 2007, foi no Westin Resort and Spa e no Hilton Resort and Spa em Whistler, BC, para permitir “discussões informais, esqui e outros esportes de inverno”.

Para pesquisadores da África, o NeurIPS geralmente está fora de alcance. Em 2016, nenhum documento de países africanos foi aceito na conferência. Em 2018, mais de 100 pesquisadores tiveram o visto negado para entrar no Canadá para o NeurIPS.

Precisamos encontrar uma maneira de construir o aprendizado de máquina africano à nossa imagem.

Assim, em 2017, ex-colegas da Universidade de Witwatersrand da África do Sul e alguns colegas íntimos se reuniram para fundar Indaba, que receberam o nome de uma palavra zulu que significa “uma importante conferência ou reunião”.

“Quantos artigos aceitos têm pelo menos um de seus autores de uma instituição de pesquisa na África? A resposta: zero ”, escreveram os organizadores da Indaba em um post do blog . “Dois continentes inteiros estão faltando no cenário contemporâneo de aprendizado de máquina”.

Os organizadores esperavam que cerca de 50 pessoas chegassem ao primeiro Indaba, mas quase 750 se inscreveram e 300 foram convidados a participar. Em seu segundo ano, a Indaba convidou 400 pessoas e se expandiu para 13 conferências IndabaX. Este ano, a conferência quase dobrou de tamanho novamente, com 700 participantes e 27 eventos IndabaX.

Deep Learning Indaba se tornou um tecido conjuntivo para a comunidade africana de IA – não apenas o espaço para a comunidade se reunir, mas uma parte da própria comunidade. A conferência estabelece relações entre os pesquisadores do continente com uma agenda clara: construir uma comunidade tecnológica pan-africana vibrante – não através da reinvenção das tecnologias existentes, mas criando soluções adaptadas aos desafios da região: tráfego alastrado, pagamentos de indenizações de seguros, e padrões de seca.

Google, Microsoft, Amazon e outras empresas de tecnologia subscrevem Indaba para um valor aproximado de US $ 300.000, mas os organizadores ainda são inflexíveis quanto à criação de um novo e distinto campo de pesquisa – um setor livre das garras do Vale do Silício.

Como Vukosi Marivate, organizador de Indaba e diretor de ciência de dados da Universidade de Pretória, na África do Sul, me disse: “Precisamos encontrar uma maneira de construir o aprendizado de máquina africano à nossa imagem”.

Todo seu ano de profunda aprendizagem Indaba foi realizada ao longo de seis dias na Universidade Kenyatta, que fica apenas fora Thika Road, em Nairobi, um movimentado estrada 8-lane cheio de boda boda mototáxis e ônibus shuttling multidões de e para o centro da cidade.

Os alunos compõem uma grande parte dos participantes da Indaba – uma das principais razões pelas quais a conferência se concentra tão intensamente na educação. O primeiro dia da conferência foi dedicado a atualizadores de IA e cursos introdutórios, como estatísticas e noções básicas de construção de redes neurais. Ao longo da semana, os cursos aumentaram para tópicos mais avançados. Os participantes foram a cursos especializados em processamento de linguagem natural, visão computacional, aprendizado profundo por reforço e ética. Alguns participaram de um hackathon, onde construíram IA que poderiam identificar automaticamente a vida selvagem africana para melhor estudar e proteger espécies ameaçadas, enquanto outros trabalharam com dados de saúde para prever e controlar a propagação da malária.

Estabelecer uma presença na África agora significa construir relacionamentos valiosos com os usuários desde o início de suas vidas digitais

Os dias geralmente começavam com uma palestra: a pesquisadora da IBM Aisha Walcott-Bryant falou sobre a coleta de dados em parceria com o governo do Quênia; Ruha Benjamin, da Universidade de Princeton, deu um curso sobre a desigualdade codificada em sistemas algorítmicos; e o cientista chefe da Salesforce, Richard Socher, falou sobre a pesquisa de sua equipe na construção de sistemas de IA mais gerais.

Como a conferência de IA de destaque na África, Indaba atrai atenção significativa dos maiores players da tecnologia. Empresas americanas, incluindo Google, Microsoft, Amazon, Apple e Netflix, compõem 11 dos 34 patrocinadores da Indaba.

É parte de uma tendência nas empresas do Vale do Silício fazendo investimentos significativos em todo o continente. O Google patrocina organizações como a Data Science Africa e o Instituto Africano de Ciências Matemáticas. Em 2018, a empresa anunciou seu primeiro centro de pesquisa africano em Accra, Gana. Enquanto isso, a Microsoft e a Fundação Bill Gates doaram quase US $ 100.000 à Data Science Nigeria , que espera treinar um milhão de engenheiros nigerianos nos próximos 10 anos.

O apelo de investir na África é óbvio. 75% do continente ainda não tem acesso à Internet. Esse é um desafio para as populações locais, mas também uma oportunidade de investimento para empresas internacionais de tecnologia. Estabelecer uma presença na África agora significa construir relacionamentos valiosos com os usuários desde o início de suas vidas digitais. Um relatório recente do investidor indica que o Facebook ganha US $ 2,13 por cada usuário por ano nos países em desenvolvimento – acima dos US $ 0,90 em 2015.

As empresas chinesas passaram anos investindo pesadamente na infraestrutura tecnológica da África. A Huawei instalou câmeras de vigilância em torno de Nairóbi em nome do governo queniano, e a empresa está atualmente trabalhando em sistemas de vigilância de reconhecimento facial em larga escala no Zimbábue.

Todo esse investimento estrangeiro e coleta de dados levanta bandeiras vermelhas em um continente marcado pela exploração. Observadores como o candidato a doutorado Abeba Birhane argumentam que esses esforços lembram os esforços anteriores de colonização. “Esse discurso de ‘minerar’ pessoas em busca de dados é uma reminiscência da atitude do colonizador que declara os seres humanos como matéria-prima livre para serem capturados”, ela escreveu em um artigo recente intitulado A colonização algorítmica da África.

Os organizadores da Indaba estão bem cientes da tensão inerente à realização de uma conferência focada na África, financiada por empresas americanas.

“Grande parte do financiamento da Indaba veio de organizações internacionais e muitos de nossos palestrantes internacionais vieram de empresas internacionais de tecnologia”, escreveram os fundadores após a primeira conferência. “Isso arrisca deixar a impressão de que o melhor trabalho está acontecendo nas grandes empresas de tecnologia e em países fora do continente, e que é preciso deixar o continente para ter uma carreira impactante no campo”.

É por isso que os organizadores tentam equilibrar patrocinadores internacionais com os locais e destacar oportunidades em universidades e empresas de tecnologia africanas.

A conferência Indaba deste ano apresentou o prêmio Maathai Impact a Bayo Adekanmbi, diretor de transformação da MTN de telecomunicações da África do Sul e fundador da Data Science Nigeria (DSN), uma organização que treinou dezenas de milhares de nigerianos para fortalecer o setor de TI do país.

“Grande parte do financiamento da Indaba veio de organizações internacionais e muitos de nossos palestrantes internacionais vieram de empresas internacionais de tecnologia”.

Adekanmbi chegou à conferência vestindo uma camisa branca de manga curta, enfiada em jeans. Ele é alto e largo e anda com uma maleta em uma mão, parecendo pronto para evangelizar o evangelho da ciência de dados. Ele é reverenciado por seus alunos.

Adekanmbi quer treinar um milhão de cientistas de dados nigerianos nos próximos 10 anos e, como tal, leva a sério a ameaça de uma fuga de cérebros. “É uma grande preocupação. O talento sempre se move para a área de maior concentração ”, diz ele. “Se não construirmos outra comunidade aqui, o talento continuará a se dispersar.”

Uma maneira de manter o talento em casa é o trabalho remoto. Adekanmbi iniciou um programa chamado Data Scientists on Demand, que facilita os engenheiros na Nigéria a trabalhar remotamente para empresas em todo o mundo.

Mas isso não basta. Adekanmbi diz que as empresas que desejam colher os benefícios de trabalhar com a África devem ter uma presença física no continente e demonstrar comprometimento investindo em comunidades tecnológicas locais.

“Se você realmente deseja inclusão, justiça e distribuição de conhecimento para relevância local, as empresas devem estar dispostas a criar centros de excelência e criar centros de conhecimento em todo o mundo”, disse ele.

Karim Beguir, co-fundador da InstaDeep, empresa tunisina de IA, construiu sua empresa depois de voltar para a África a partir de uma carreira financeira em Londres. É a história prototípica de uma startup: deixando uma carreira confortável com sonhos de abrir uma nova empresa com apenas duas pessoas e dois laptops. Ele ministrou um dos cursos introdutórios de matemática em Indaba e realizou um seminário de duas sessões sobre a criação de uma start-up: como encontrar um cofundador, como obter as melhores vantagens fiscais e o básico de cortejar investidores. Beguir diz que não está preocupado com uma fuga de cérebros africanos – ele vê a própria trajetória como um modelo de colaboração entre continentes.

Para muitos na África, parcerias com gigantes internacionais de tecnologia são essenciais para a realização de seu trabalho. A participante de Indaba, Tejumade Afonja, um engenheiro da Nigéria que co-fundou uma oficina de codificação de IA de 16 semanas afiliada à organização global de IA Sábados , diz que seu patrocínio à Intel mantém todo o esforço à tona. A Intel pede que os organizadores e instrutores ofereçam aos alunos a opção de usar o software e o hardware da Intel, mas não fazem exigências em troca do dinheiro, diz Afonja.

Teki Akuetteh Falconer, ex-diretor executivo da Comissão de Proteção de Dados do Gana e fundador do Africa Digital Rights Hub, diz que as empresas de tecnologia dos EUA são algumas das únicas organizações com interesse alinhado em expandir a infraestrutura da Internet e estudar os ecossistemas tecnológicos. “Você honestamente não pode fugir disso. Estou dirigindo uma ONG e tenho que financiá-la ”, diz Falconer. “Meus recursos não podem chegar muito longe. E o mais estranho é que os únicos que me entendem são essas empresas [da Internet]. ”

Deep Aprendizagem Indaba ainda está olhando para expandir. Uma frase que é ouvida repetidamente daqueles interessados ​​em construir o futuro da inteligência artificial africana é “capacidade”. Trazer mais pessoas para o campo no continente significa um maior legado de pesquisadores, com a capacidade de ensinar a próxima geração. É também sobre Deep Learning Indaba como um nome na comunidade global de deep learning.

Parte desse processo é a criação de capítulos Indaba em países individuais. Entre países como África do Sul, Senegal e Somália, agora existem 27 eventos IndabaX, que emprestam a terminologia “X” das conferências TED. Eles variam em tamanho de poucas pessoas a dezenas, com competições por “esforço e excelência, ”De acordo com o esquema da competição .

Os vencedores do concurso e os organizadores do IndabaX são convidados para a conferência principal do Indaba. Lá, dois vencedores da sessão de pôsteres em todo o continente do Deep Learning Indaba são patrocinados para ir ao NeurIPS, o principal evento do setor. O objetivo é, eventualmente, colocar os pesquisadores de IA na África em pé de igualdade com os do Ocidente.

Fonte: Hacker News